Cité néolithique de Skara Brae

Skara Brae est un site archéologique important situé sur la côte occidentale de Mainland, l'île principale des Orcades, archipel situé au nord de l'Écosse. Jusqu'en 1850, Skara Brae est enfoui sous des dunes.

Il comprend les restes d'un village du Néolithique qui, grâce à leur enfouissement dans le sable et aux pierres locales utilisées, ont passé les siècles sans subir d'importants dommages. L'état de conservation exceptionnel de ce village l'a fait inscrire sur la liste du patrimoine mondial de l'UNESCO au sein de l'ensemble « Cœur néolithique des Orcades ».

Jusqu'en 1850, Skara Brae est enfoui sous des dunes non loin de la plage. Cette année-là, une mer particulièrement agitée et des vents violents arrachèrent l'herbe et dégagèrent plusieurs constructions. En 1924, des conditions météorologiques similaires achevèrent de dégager les vestiges du village. Bien que le site ait connu plusieurs périodes d'occupation et d'habitation, ce qui en est visible aujourd'hui remonte à la plus récente d'entre elles.

Les fondations de huit logements semblables, réunis par une série d'allées basses, furent intégralement découvertes entre 1928 et 1930 par Vere Gordon Childe.

Le nombre d'habitants de Skara Brae n'a probablement jamais dépassé 50 à 100 unités pour une même période. Apparemment ces habitants fabriquaient et utilisaient des poteries de type "Grooved Ware" (poterie rainurée). Les murs et le toit des maisons étaient recouverts de terre mais, plutôt que d'être enfouies dans le sol, elles étaient construites à partir de monticules de déchets préexistants appelés "middens" qui sont constitués de divers éléments (détritus, poteries brisées, os, coquilles et restes d'animaux...). Bien que ce "midden" ne procure qu'une faible stabilité aux constructions, son utilité principale était de fournir une bonne isolation aux habitations soumises au rude climat hivernal des Orcades.

Les maisons, d'une superficie moyenne de 40 mètres carrés, possédaient une large salle carrée contenant un grand foyer qui devait servir à faire la cuisine et se chauffer. Comme il y avait peu d'arbres sur l'île, les personnes de Skara Brae utilisaient du bois apporté par l'océan, des fanons de baleine et du chaume de gazon pour couvrir leurs maisons.

Les logements contiennent un certain nombre de meubles construits en pierre tels que des armoires, des commodes, des sièges et des lits clos (bordés de larges pierres). Le village bénéficiait même d'un système sophistiqué de canalisations qui incluait peut-être une forme primitive de toilettes dans chaque logement. On pense que le site de Skara Brae a été occupé pendant approximativement 600 ans à partir de -3100 et jusqu'aux environs de -2500. À cette époque le climat s'est refroidi et est devenu plus humide, entraînant l'abandon du site par ses habitants.


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